October 16, 2021

El aumento global de Covid crea un terreno fértil para variantes más peligrosas

Los científicos advierten que el mundo ha entrado en una nueva fase peligrosa de la pandemia, ya que la tercera ola del coronavirus crea un caldo de cultivo fértil para nuevas variantes más infecciosas y potencialmente resistentes a las vacunas.

El aumento de Covid-19 en todo el mundo, con la Organización Mundial de la Salud reportando nuevos casos hasta un 8 por ciento y las muertes hasta un 21 por ciento en solo una semana, tiene paralelos con las condiciones en el punto álgido de la pandemia el año pasado cuando cuatro altamente transmisibles se originaron variantes virales.

Los virólogos dicen que el coronavirus Sars-Cov-2 que causa el Covid-19 puede que ya se haya desarrollado en formas más amenazadoras que hasta ahora han eludido la detección porque aún no han infectado a suficientes personas.

“Nos ha sorprendido más de una vez por la evolución de las variantes, aunque tal vez no deberíamos habernos sorprendido porque el virus se trasladó recientemente a los humanos y todavía se está adaptando a sus nuevos huéspedes”, dijo Nick Loman, profesor de genómica microbiana en Universidad de Birmingham en el Reino Unido. “Hemos sido honrados por este virus antes y nadie puede predecir con seguridad lo que sucederá en el futuro”.

Las infecciones globales han aumentado a un promedio de 540.000 por día y un promedio de casi 70.000 muertes semanales, dijo la OMS esta semana, impulsadas por la variante Delta más transmisible.

Además de propagarse en países con bajas tasas de inoculación, un estudio del Instituto de Ciencia y Tecnología de Austria, publicado el viernes en Scientific Reports, encontró que el peligro de que se establecieran cepas resistentes a las vacunas era mayor cuando más del 60 por ciento de la población estaba vacunados y otras medidas, en particular el uso de máscaras y la restricción de los contactos sociales, se han levantado.

“El establecimiento de una cepa resistente en ese momento puede conducir a rondas seriadas de evolución de cepas resistentes, con el desarrollo de vacunas poniéndose al día en la carrera armamentista evolutiva contra nuevas cepas”, dijo el estudio.

Las “variantes preocupantes” de la OMS, su categoría más grave, se nombran con las letras griegas Alpha, Beta, Gamma y Delta. Los cuatro surgieron en la segunda mitad de 2020, aunque tomó algún tiempo para que las variantes más transmisibles se extendieran más ampliamente. La siguiente categoría de “variantes de interés”, sospechosas de ser más transmisibles o resistentes a las vacunas, incluye Eta, Iota, Kappa y Lambda.

Los científicos dicen que es inevitable una mayor evolución del virus debido a la forma en que el código genético puede ser alterado por errores en el mecanismo de copia durante la replicación. La mayoría de las mutaciones son neutrales, pero ocasionalmente se aumenta la “aptitud” del virus, lo que le permite infectar células humanas con mayor facilidad.

“Estamos tratando de entender por qué Delta es más transmisible”, dijo Maria Van Kerkhove, líder técnico de Covid-19 de la OMS. “Algunas de las mutaciones permiten que el virus se adhiera a la célula más fácilmente y, por lo tanto, la infecte”.

Delta es aproximadamente dos veces más transmisible que la variante Alpha registrada por primera vez en Inglaterra, que en sí misma era un 40% más infecciosa que las formas anteriores del virus detectadas por primera vez en China.

Un trabajador de la salud administra la inyección de Sinovac en un centro de vacunación establecido en un centro comercial en Tangerang, Indonesia

Un trabajador de la salud administra la inyección de Sinovac en un centro de vacunación instalado en un centro comercial en Tangerang, Indonesia © Bloomberg

El número de reproducción R0, que mide la transmisibilidad, se estima en alrededor de 3 para el virus original en Wuhan y cerca de 6 para Delta, dijo Loman en la Universidad de Birmingham. Eso significa que una persona promedio infectada con Delta en una población desprotegida por vacunación, infección previa y medidas de distanciamiento social lo transmitiría a otras seis personas.

La mayoría de las variantes de interés o preocupación han acumulado alrededor de 20 mutaciones individuales en las 30.000 letras bioquímicas que componen el código genético. La investigación molecular realizada por virólogos como Ravi Gupta, profesor de microbiología de la Universidad de Cambridge, tiene como objetivo proporcionar una mayor comprensión de cómo afectan el comportamiento de Sars-Cov-2.

Gupta dijo que los cambios en la proteína de pico, que permiten que el virus ingrese a las células humanas de manera más efectiva, parecen más importantes, aunque se necesita más investigación. “Conocemos algunas de las mutaciones involucradas, pero no conocemos la historia completa”, agregó.

De las variantes existentes, Beta, que surgió en Sudáfrica, parece ser la más capaz de reinfectar a los vacunados. Los temores sobre Beta llevaron al Reino Unido a colocar este mes a Francia en una categoría especial de viajes “ámbar plus”. Los expertos franceses dicen que el Reino Unido ha calculado mal, ya que Delta está desplazando rápidamente a Beta como la variante dominante de Francia.

La proporción Beta de casos en Francia ha caído de alrededor del 20 por ciento a principios de junio al 2 por ciento, según la base de datos de Nextstrain. “La variante Beta ha sido reemplazada por la variante Delta en todos los lugares donde ha estado circulando conjuntamente. Es menos ‘apropiado’ ”, dijo Sylvie van der Werf, genetista molecular del Institut Pasteur de París.

El proceso preciso a través del cual el virus adquiere una serie de mutaciones con impacto suficiente para calificar como una nueva variante sigue siendo un misterio, aunque a veces puede suceder dentro de un individuo que sufre una infección prolongada.

Gupta y sus colegas estudiaron a un paciente de Cambridge con un sistema inmunológico deteriorado en quien el virus se replicó durante más de tres meses antes de morir. Se desarrolló una serie de mutaciones similares a las observadas en la variante Alpha, aunque esta variante de un solo hombre no infectó a nadie más.

“Hay algunos datos de Brasil que sugieren que Gamma pudo haber evolucionado allí a través de formas intermedias de manera escalonada durante la primera ola de la pandemia en lugar de [than] en un individuo, aunque no había suficiente vigilancia genómica en ese momento para capturar el proceso ”, dijo Oliver Pybus, profesor de evolución y enfermedades infecciosas en la Universidad de Oxford.

Aún no está claro cuánto más Sars-Cov-2 puede evolucionar, a medida que se adapta a una población huésped que está cada vez más inmunizada a través de la infección y la vacunación.

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“Cuanto más circule el virus, más cambiará”, advirtió Kerkhove de la OMS. “Delta no será la última variante de preocupación de la que nos escuche hablar”.

El alfabeto griego puede ser insuficiente para cubrirlos todos.

Información adicional de Anna Gross en París